Question intéressante :

Pourquoi appelait-on les soldats de la 1ère guerre mondiale des poilus ?

Le terme « Poilu » est vraiment devenu populaire pendant la Première Guerre mondiale. Il y a quelques années, les anciens combattants survivants étaient surnommés les « derniers Poilus » et un nombre considérable d'ouvrages en lien avec ce conflit ont utilisé ce terme dans leurs titres. Mais pourquoi donc ?

Pas vraiment un problème de poils

Quel est l'origine du nom des poilus ?

Contrairement à la croyance populaire, le mot « Poilu » ne fait aucunement référence aux problèmes de rasage dans les tranchées ni à l'aspect ébouriffé des soldats. Aucune armée ne tolère de toute façon que ses soldats aient une allure débraillée lorsqu'ils portent l'uniforme. Qui plus est, il est difficile de bien ajuster les masques à gaz sur une barbe négligée. Il était donc extrêmement rare de voir des combattants de la Grande Guerre mal rasés, sauf peut-être à l'occasion d'engagements qui empêchaient les soldats d'être relevés pendant de longues périodes.

Une expression qui réfère au courage

Le surnom de « Poilu » remonte en fait bien plus loin que 1914, car il était déjà employé en France à l'ère napoléonienne. « Être un poilu » ou « avoir du poil » référait à l'intrépidité, le port de moustaches et de barbes était un signe de virilité. L'expression a gagné progressivement en popularité dans certaines casernes françaises au dix-neuvième siècle et fut couramment utilisée pendant la Première Guerre mondiale. Mais la majorité des soldats ne l'entendaient pas ainsi. Ils évitaient de s'autoqualifier de « Poilu ». Les gens qui utilisaient cette appellation étaient des non-combattants, le plus souvent des journalistes qui souhaitaient rendre hommage à ceux qui les défendaient avec tant de courage. Certains soldats rejetaient complètement l'expression, la considérant superficielle, tandis que d'autres l'acceptaient pour gagner le respect qu'elle inspirait derrière les lignes.

Mais le terme « Poilu » a longtemps conservé un caractère plutôt livresque et contre nature, les soldats français préférant souvent des termes plus neutres comme « les hommes » ou « les gars ».

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